L’argentine et son président, Alberto Fernández, doit apaiser à la fois les obligataires américains et les bailleurs de fonds potentiels des infrastructures chinoises. L’Argentine pourrait devenir la plus grande économie d’Amérique latine à rejoindre l’ Initiative de la Ceinture et de la Route (BRI), une action qui permettrait au gouvernement lourdement endetté d’Alberto Fernández d’approfondir ses relations commerciales et d’investissement avec la Chine.

Pourtant, une telle démarche est politiquement compliquée. Pour régler sa dette extérieure, l’Argentine doit trouver un équilibre dans ses relations avec la Chine et les États-Unis, son principal créancier.

Le pays a déjà conclu un accord avec la majorité de ses créanciers privés étrangers, qui ont accepté en principe de restructurer des obligations d’une valeur de 65 milliards de $. Mais avec une économie en récession et en défaut, une soif d’investissements et de devises, et la nécessité de surmonter les conséquences économiques de la pandémie de Covid-19, le capital chinois aiderait grandement l’Argentine en difficulté.

Ambassadeur de Chine, Zou Xiaoli et Alberto Fernandez

Une politique changeante envers la Chine

La BRI est une initiative de l’État chinois et recherche une coopération pragmatique avec l’Argentine. Lancée en 2013, l’initiative visait d’abord à redonner vie à l’ancienne Route de la Soie et aux routes commerciales maritimes, mais a depuis élargi sa portée pour améliorer la coopération politique et économique avec les pays qui l’approuvent formellement.

Pourtant, en Argentine, les alignements politiques sont en constante évolution. Les relations bilatérales avec la Chine se sont intensifiées sous le gouvernement de Cristina Fernández de Kirchner (2007-2015), mais lorsque l’opposant Mauricio Macri est arrivé au pouvoir (2015-2019), il a remis en question plusieurs projets phares. Alberto Fernández, qui était vice-président sous Kirchner, a pris ses fonctions en décembre 2019.

Fernández a l’intention de revitaliser la relation et de réactiver les barrages controversés soutenus par la Chine dans la province de Santa Cruz, ainsi que les centrales nucléaires. 

Cependant, le gouvernement doit d’abord restructurer sa dette extérieure auprès des obligataires privés, principalement basés aux États-Unis, et renégocier sa dette de 44 milliards de dollars avec le Fonds monétaire international (FMI), où les États-Unis ont un rôle extrêmement influent.

À la table des négociations, la Chine dit à l’Argentine de rejoindre la BRI afin de faire avancer les projets que le pays souhaite

En rejoignant la BRI, l’Argentine pourrait débloquer des financements chinois pour des investissements vitaux dans les infrastructures et les transports, les énergies fossiles et renouvelables, les mines, la fabrication, l’agriculture, l’innovation et les technologies de l’information. Cela permettrait au pays de combler les lacunes d’infrastructure et de mieux s’intégrer avec des pays comme le Chili, qui bénéficie de solides couloirs commerciaux qui le relient aux marchés étrangers, réduisant ainsi les coûts logistiques et améliorant la compétitivité.

Diego Mazzoccone, directeur exécutif du Centre latino-américain d’études politiques et économiques chinoises, qui entretient des liens étroits avec le gouvernement, a déclaré à propos de la BRI que la renégociation de la dette ralentit un peu l’adhésion, car « le gouvernement a besoin d’une bonne politique relation avec les États-Unis ».

Mazzoccone a déclaré que cela serait probablement surmonté. « Pour la Chine, il est important que l’Argentine ne soit pas en défaut, qu’elle puisse terminer avec succès la négociation de la dette extérieure. Aucun investisseur ne souhaite investir dans un pays en défaut ».

Le ministère des Affaires étrangères de l’Argentine reconnaît l’aspect politique mondial de l’adhésion à la BRI. Un porte-parole a déclaré à Diálogo Chino qu’il y avait « l’intention d’étudier le sujet et d’avancer [avec l’initiative], il y a intérêt et prédisposition » tout en soulignant que tous les accords commerciaux de l’Argentine reposent sur une conclusion à la renégociation de la dette.

Le ministre argentin des Affaires étrangères, Felipe Solá, a récemment déclaré aux correspondants étrangers: « Nous ne pensons pas que nous devrions nous sentir obligés de prendre parti [entre les États-Unis et la Chine] », ajoutant qu’il ne savait pas si le « combat entre deux géants » allait se poursuivent après les élections présidentielles américaines de novembre. « Nous sommes des spectateurs actifs ».

Intérêt certain pour la BRI malgré une économie fragile

Pour l’Argentine et la Chine, l’actuel « partenariat stratégique global » entre les deux pays, un statut diplomatique que la Chine réserve à quelques pays, est « extensible à la relation avec l’initiative la Ceinture et la Route », selon un communiqué signé par Macri et le président chinois Xi Jinping, après le sommet du G20 de 2018 à Buenos Aires.

Le libellé s’arrête clairement avant un accord formel de la BRI et fait suite aux avertissements du secrétaire d’État américain, Mike Pompeo, sur les conditions difficiles auxquelles les pays d’Amérique latine adhèrent.

Au total, 19 pays d’Amérique latine et des Caraïbes ont déjà rejoint la BRI, à l’exception notable du Brésil, du Mexique, de l’Argentine et de la Colombie, les plus grandes économies de la région. Cependant, l’Argentine est déjà un membre potentiel de la Banque asiatique d’investissement dans les infrastructures (AIIB), le pilier financier de la BRI. L’Équateur est devenu le premier membre latino-américain de l’AIIB au début de 2019.

« Compte tenu de l’état des relations bilatérales, du dialogue fluide entre les deux dirigeants et les membres de l’AIIB, il est probable que l’administration Fernández changera sa position sur la BRI », a déclaré Jorge Malena, directeur du programme exécutif sur la Chine contemporaine à l’Université. Católica Argentina.

« Il existe une série de signes politiques et économiques qui démontrent l’état stable et renforcé de la relation bilatérale. Par conséquent, rejoindre l’initiative pourrait être une prochaine étape », a-t-il ajouté.

Depuis mars, la Chine coopère avec l’Argentine dans la lutte contre Covid-19 et, en avril, elle a remplacé le Brésil en tant que principal partenaire commercial du pays. En novembre, l’Argentine devrait participer en tant qu’invité d’honneur à la China International Import Expo à Shanghai.

En juillet, la Chine a également renouvelé l’un de ses deux contrat d’échange de devises avec l’Argentine, d’une valeur totale de 18,5 milliards de $, portant les réserves de la Banque centrale argentine à 43,3 milliards de $.

L’Argentine reste exclue des marchés financiers internationaux et on s’attend à une dévaluation de sa monnaie, l’accès aux échanges officiels étant restreint. En juin, l’inflation était en hausse de 42,7% d’une année sur l’autre, mais on s’attend à une situation plus critique encore à venir. La Commission économique des Nations Unies pour l’Amérique latine et les Caraïbes (CEPALC) s’attend à ce que le PIB de l’Argentine se contracte de 10,5% cette année.

Financements et liens politiques

Emma Fontanet, responsable du département de promotion du commerce international à la Fondation ICBC, connectée à la Banque industrielle et commerciale de Chine, a déclaré que l’adhésion de l’Argentine à la BRI serait positive: « La signature d’adhésion à l’Initiative la Ceinture et la Route serait un signal qui nous permettrait de renforcer davantage les liens pour développer le commerce, l’investissement et l’échange de technologies ».

Pour un pays de sa taille, l’Argentine a un petit marché intérieur en raison de son nombre relativement faible d’habitants. Pour Fontanet, le seul moyen de réaliser une véritable croissance est d’exporter et de sécuriser les investissements et la Chine joue un rôle très pertinent. La relation doit être « encouragée » tout en « y ajoutant plus de valeur », a-t-elle déclaré.

Les entreprises argentines ayant du mal à accéder au financement, les acheteurs chinois paieront en partie les produits avant qu’ils ne soient produits, a expliqué Fontanet. Les importateurs chinois acceptent souvent de payer 30 à 40% à l’avance et le reste lorsqu’ils reçoivent le produit, comme c’est le cas aujourd’hui avec de la viande argentine.

Pour certains des grands investissements en Argentine, la Chine fournit un financement qui est ensuite remboursé avec les bénéfices obtenus, comme l’énergie produite par les barrages. L’AIIB est important pour le financement des projets BRI. En Argentine, les projets sont financés par la Banque industrielle et commerciale de Chine (ICBC), les banques politiques Exim Bank et la China Development Bank, et la Banque de Chine.

À la table des négociations, « la Chine dit à l’Argentine de rejoindre la BRI afin de faire avancer les projets que le pays souhaite« , a déclaré Mazzoccone. Mais« l’Argentine est dans un contexte de négociation de dette. Il veut bien paraître avec les États-Unis [pour] négocier la dette et il ne progresse pas sur ces projets, qui sont stratégiques pour la Chine, mais que les États-Unis ne veulent pas que l’Argentine fasse ».

Malena a convenu : « Alors que les États-Unis et la Chine se disputent le statut de leader mondial, il y a non seulement concurrence pour le commerce et la technologie, mais aussi pour les alliés. Pour l’Argentine, la [position] la plus avantageuse serait de promouvoir des liens fluides avec les deux, en maintenant une équidistance pragmatique« . Celui qui est le mieux placé pour aider l’Argentine à répondre à ses besoins de développement, la politique semble être de retour en grand. 

La récente nomination d’un Kirchnerista à l’ambassade d’Argentine à Pékin montre la volonté du gouvernement de construire la relation. Sabino Vaca Narvaja, le représentant spécial pour la promotion du commerce et les investissements en Chine, a déclaré à l’agence de presse nationale Télam: « Il est important que nous retrouvions l’esprit des accords de coopération stratégique signés sous le gouvernement de Cristina Kirchner en février 2015″.