L’envoyé spécial du président chinois Xi Jinping, Li Ganjie, a assisté à la cérémonie de passation de la présidence uruguayenne à Montevideo le 1er mars.

La politique étrangère de l’Uruguay est devenue de plus en plus importante dans les débats nationaux, où la Chine est devenue incontournable. Cela est dû en partie au fait que le pays comprend la relation entre la politique étrangère et le développement économique.

Dans un monde qui est convulsif et où nous sommes confrontés à la perte de certaines valeurs universelles et où les institutions sont faibles, la clarté de la politique étrangère des pays devient de plus en plus importante. Actuellement, les relations internationales sont imprévisibles et en constante évolution, ce qui amènera les pays à avoir des politiques flexibles et des vues pragmatiques.

En raison de la production agricole importante de l’Uruguay mais de son petit marché intérieur, les relations étrangères sont d’une importance capitale. C’est pourquoi ces dernières années, le gouvernement s’est concentré sur le Mercosur et la possibilité pour le bloc de faire avancer son programme à l’étranger par le biais d’accords commerciaux.

Mauricio Macri, qui a pris ses fonctions en Argentine en 2015, a stimulé l’agenda étranger du marché commun sud-américain, en signant des accords avec la Colombie, l’UE et les quatre pays de l’ Accord européen de libre-échange (ou AELE, qui comprend la Norvège, la Suisse, l’Islande et le Liechtenstein) . Il a également ouvert des négociations avec le Canada, la Corée du Sud et Singapour.

Bien que la Chine soit récemment devenue le premier partenaire commercial du Mercosur en Amérique du Sud ces dernières années, la possibilité que le bloc entame des négociations conjointes n’a pas encore été envisagée.

Lors d’une visite officielle en Chine en 2016, le président sortant Tabaré Vázquez a annoncé que les deux pays négocieraient un ALE dans les deux ans, qui ne s’est malheureusement jamais concrétisé car l’Argentine et le Brésil l’ont bloqué. Plus récemment, le président brésilien Jair Bolsonaro a annoncé qu’il progressait dans les négociations avec la Chine , bien que leur portée soit encore inconnue.

Le changement de gouvernement en Uruguay offre une nouvelle opportunité. Luis Lacalle Pou, qui a remporté les dernières élections présidentielles, vise un Mercosur moins politique, plus moderne, flexible et ouvert sur le monde. Cette vision est confortée par la nomination d’Ernesto Talvi au poste de ministre des Affaires étrangères.

Chef du parti principal de la nouvelle coalition gouvernementale, Lacalle Pou est un expert avec une très bonne formation qui a la capacité et la préparation nécessaires pour déployer une politique étrangère très stratégique, précise et, en même temps, ferme en période d’instabilité régionale extrême.

On s’attend à ce que le Mercosur ne parvienne pas à un consensus sur la manière d’interagir avec la Chine dans les années à venir. D’une part, le Paraguay, pays membre, continue d’entretenir des relations avec Taïwan, tandis que pour le nouveau président argentin Alberto Fernández , la Chine ne fait pas partie de ses principales priorités. Au Brésil, bien que Bolsonaro ait quelque peu assoupli son approche de la Chine, il reste à savoir comment ses politiques auront un impact sur l’industrie brésilienne.

Dans ce contexte, il semble que le rétablissement de sa propre souveraineté commerciale afin de négocier un ALE bilatéral avec la Chine soit vital pour l’Uruguay, ce qui est évidemment plus faisable sous un gouvernement Lacalle Pou. Cela aurait d’énormes avantages pour l’Uruguay.

Une dépendance commerciale importante

L’année dernière, la Chine a été la principale destination des exportations de l’Uruguay, avec des ventes dépassant 2 milliards de dollars américains (y compris en provenance des zones franches). En moyenne, les exportations vers le marché chinois ont augmenté de 12% sur un an entre 2012 et 2017.

Les exportations uruguayennes se composent principalement de produits tels que le soja, le bois, la viande, la laine, le poisson et le lait. La Chine envoie entre autres des produits industriels, des véhicules à moteur, des produits chimiques et des plastiques en Uruguay.

Uruguay XXI, l’agence de promotion des investissements et des exportations du pays, offre des incitations fiscales aux investisseurs uruguayens tels que Shandong BaoMa.  « Nous avons la possibilité d’un port en eau profonde sur l’Atlantique, ce que l’Argentine et le Brésil ne peuvent pas avoir. Les ports du Brésil ont des problèmes de capacité et l’Argentine ne peut pas accueillir de gros navires. Montevideo a beaucoup de potentiel« , a déclaré Rozman.

Route de la Soie Numérique

En plus de saisir les opportunités dans les secteurs traditionnels, les chercheurs prévoient une plus grande influence chinoise dans des domaines tels que les soins de santé et la coopération scientifique, ainsi que des investissements dans les technologies et les télécommunications en Amérique latine. Certains disent également que la Chine pourrait jouer un rôle de premier plan dans la stimulation des industries et des pratiques vertes dans la région.

Les experts Jude Blanchette et Jonathan Hillman, du Center for Strategic and International Studies de Washington, affirment que la pandémie offre déjà de nouvelles opportunités pour l’essor de la Chine en tant que puissance technologique et fournisseur mondial d’infrastructures numériques.

« Dans les mois et les années à venir, la route de la soie numérique en Chine ne fera que s’accélérer et se développer« , écrivaient-ils en avril. Le géant chinois Huawei – qui est empêtré au milieu de la Guerre commerciale américano-chinoise – a travaillé avec des pays d’Amérique latine, comme l’Équateur et le Honduras, pour mettre en œuvre des méthodes de diagnostic des coronavirus en utilisant la technologie et l’intelligence artificielle.

Bien qu’il ne soit pas clair à quel point l’activité économique de la Chine sera étendue en Amérique latine après la pandémie, certains experts disent « qu’il est très probable que nous verrons des télécommunications et d’autres investissements de haute technologie dans la région au cours des mois et des années à venir« .

En Uruguay, le chercheur Raggio dit que le principal fournisseur de télécommunications Antel peut utiliser la ceinture et la route ainsi que d’autres accords signés avec ses homologues chinois pour obtenir à la fois du savoir-faire et du financement pour développer l’infrastructure numérique du pays. Antel, qui avait précédemment acheté des modems à la société de télécommunications chinoise ZTE, «A connu une croissance remarquablement rapide au cours des 15 dernières années, et une relation plus étroite avec ses homologues chinois permet d’accéder aux technologies les plus récentes», explique Raggio.

Cela est couplé avec le fait que l’Uruguay, qui a resserré ses relations avec la Chine grâce à divers accords au cours de la dernière décennie, espère se transformer en un centre technologique régional.

Huawei, 5G et l’ombre des Etats-Unis

Le jeudi 23 janvier, après avoir rencontré le président élu Luis Lacalle Pou, le sous-secrétaire aux Affaires politiques du Département d’État, David Hale, a expliqué, en dialogue avec  Search,  quelles sont les réserves que son pays a à l’égard des entreprises chinoises et il a recommandé d’être prudent lorsque vous faites affaire avec le géant asiatique.

Cette interview suggérant que l’Uruguay devrait évaluer les risques que Huawei soit son fournisseur 5G , ont provoqué une déclaration sévère de la Chine. Dans une déclaration envoyée à Search , l’ambassade de Chine à Montevideo a accusé les États-Unis. essayer de «saboter» ses relations avec l’Uruguay .

Dans une déclaration publiée par son ambassade à Montevideo, l’administration Xi Jinping affirme que les relations avec l’Uruguay « ont été caractérisées par le respect mutuel et l’égalité de traitement« . N’oubliez pas que la Chine est le premier partenaire commercial, le plus grand marché pour les produits uruguayens et celui qui fournit le plus d’argent au pays dans les projets de coopération. « En 2019, les exportations uruguayennes vers la Chine étaient de 2 872 millions de dollars américains, soit 4,6 fois plus que celles de l’Uruguay vers les États-Unis, les contributions fiscales des entreprises chinoises en Uruguay ont atteint près de 4,5 millions de dollars, créant environ 3 000 emplois directs et indirects, reflétant le niveau élevé de complémentarité et les avantages mutuels des relations binationales économiques et commerciales« , résume-t-il.

L’un des projets de coopération financés par la Chine, rappelle le communiqué, est lié au système de vidéosurveillance que le gouvernement de Tabaré Vázquez a installé pour lutter contre l’insécurité. Ce projet était un don chinois exécuté par Huawei, « une entreprise privée chinoise détenue à 100% par ses employés« , précise-t-il.

L’ambassade dit que la campagne américaine est en cours. Elle se fonde sur des « accusations injustifiées » qui « n’ont d’autre objectif que de saper la gestion légitime et équitable de l’entreprise chinoise de haute technologie, sous prétexte de sécurité nationale, cherchant à désorienter l’opinion publique ».

La zone franche de Montevideo – Un projet controversé

Plus de 500 navires battant pavillon chinois pourraient bientôt accoster à l’ouest de Montevideo, la capitale de l’Uruguay, après que le Shandong BaoMa Fisheries Group eut reçu l’autorisation de construire une zone franche comprenant un port, un chantier naval et une usine de transformation et de congélation du poisson.

Le projet de 200 millions de dollars devait s’installer sur un terrain de 28 hectares à Punta Yeguas, une zone principalement rurale avec un parc public, ce qui met en colère les résidents locaux. Les écologistes disent que le port menace l’écosystème marin de l’Atlantique Sud – une zone déjà en proie à une pêche excessive et illégale – en permettant aux navires de prolonger les expéditions.

Les plans du port vus par notre partenaire Diálogo Chino montrent un quai de 800 mètres pouvant accueillir des navires transportant jusqu’à 50 000 tonnes de marchandises. En tant que zone de libre-échange, la zone permettrait aux navires d’opérer hors du contrôle du gouvernement uruguayen.

La décision de Shandong BaoMa d’investir à Montevideo démontre la proximité diplomatique croissante entre l’Uruguay et la Chine. Depuis son investiture en 2015, le président uruguayen Tabaré Vázquez a recherché des relations plus étroites avec le pays asiatique et espère signer un accord de libre-échange.

En 2016, Vázquez et son homologue chinois Xi Jinping ont signé un accord de «partenariat stratégique». En 2018, l’Uruguay est devenu le premier pays du bloc régional sud-américain Mercosur à signer un accord sous la bannière de la Belt and Road Initiative (BRI). L’accord pourrait ouvrir la porte à davantage d’investissements en Uruguay.

Projet mort né ?

Le projet de 200 millions de dollars, qui comprenait une zone de libre-échange, un chantier naval et des usines de transformation et de congélation du poisson, sur un site privé de 28 hectares à Punta Yeguas, une zone principalement rurale avec un parc public, a nécessité un changement dans la désignation légale du terrain après des problèmes juridiques.

Malgré des problèmes de l’emplacement du projet, la saga du port de Shandong BaoMa n’est pas encore terminée. L’Uruguay a offert à l’entreprise une concession de 30 à 50 ans pour l’utilisation de 180 hectares de terres appartenant à l’ANP à Punta Sayago, à seulement un kilomètre de Punta Yeguas. Bien qu’actuellement inutilisé, l’État prépare le site de Punta Sayago à la vente. Il dispose déjà d’une grande unité de stockage et d’une grande partie de l’infrastructure portuaire nécessaire.