Comment le Cambodge gère t-il sa relation avec la Chine ?

Les relations entre le Cambodge et la Chine sont plus solides que jamais, en grande partie grâce aux nombreux projets financés par l’Initiative Ceinture et Route de la Chine dans le pays. Mais si le Cambodge a énormément bénéficié de ce soutien, il doit veiller à rester ouvert à un large éventail d’investissements étrangers. 

À la fin du mois d’avril, lors du deuxième forum annuel Ceinture et route, les dirigeants mondiaux se sont réunis à Pékin pour des panels et des discours de trois jours sur le succès et le potentiel des centaines de projets de financement chinois en Asie, en Amérique du Sud, en Afrique et au-delà.

Pelle à la main, le Premier ministre cambodgien Hun Sen a creusé un trou dans les champs verdoyants près du palais des congrès du forum en plantant un arbre, symbole de la croissance mutuelle continue de la Chine et du Cambodge.

« Un ancien philosophe chinois a observé que » des plantes à racines solides poussent bien et que des efforts bien ciblés garantiront le succès « , a déclaré le président chinois Xi Jinping, devant une foule de responsables et de dignitaires lors de la conférence du 26 avril. » The Belt et La coopération routière s’inscrit dans la tendance historique de la mondialisation économique… et répond aux aspirations des citoyens à une vie meilleure”.

L’initiative Belt and Road (BRI), un programme chinois lancé en 2013, est une initiative de prêt d’un billion de dollars destinée à la croissance des infrastructures, financée par la Chine et principalement construite par des entrepreneurs chinois. Aussi controversé soit-il, ce programme a permis au Cambodge et à d’autres pays de la région d’agrandir et de construire des autoroutes, des ponts, des ports et des centrales électriques, permettant ainsi d’améliorer directement les infrastructures, qui sont essentielles pour les économies en développement. Au Cambodge en particulier, la BRI a contribué à l’essor spectaculaire du Royaume-Uni dans le secteur de la construction, qui a atteint 18 milliards de dollars en 2017, ce qui correspond presque au produit intérieur brut annuel du pays, qui s’élève à 22 milliards de dollars.

La relation sino-cambodgienne est sur le point de se développer: lors de son forum d’avril, Hun Sen a signé un certain nombre d’accords avec la Chine, notamment des mémorandums d’accord sur l’exportation de 400 000 tonnes de riz cambodgien vers la Chine, visant à promouvoir des exportations agricoles générales vers la Chine et des cadres de financement entre la Banque de Chine et la Banque Canadia locale. Un protocole d’accord entre la Banque de Chine et le ministère du Tourisme cambodgien a également été signé, favorisant ainsi la croissance du tourisme chinois dans le Royaume.

« Le Premier ministre Hun Sen a déclaré que la BRI avait été bien mise en œuvre au cours des six dernières années et avait permis une coopération fructueuse pour la région et le monde », a lu une déclaration du Conseil des ministres cambodgien sur le forum. «C’est dans le contexte des infrastructures physiques, du commerce et des investissements, ainsi que dans celui des progrès des échanges culturels entre les peuples par le biais du commerce, du tourisme et de la technologie.»

La BRI a vu l’économie du Cambodge évoluer rapidement au cours des dernières années. La Chine est devenue le principal partenaire commercial du Cambodge, bien que 70% du commerce se fasse via les importations chinoises; il est devenu le principal investisseur dans le royaume, avec 70% des investissements directs étrangers cambodgiens provenant de Chine; plus du tiers de tous les fonds de développement du Royaume sont chinois; et plus d’un cinquième des touristes dans le pays viennent de Chine.

« Ces dernières années, l’orientation du Cambodge a radicalement changé. Au lieu d’une gamme diversifiée de partenaires, la Chine est désormais le principal acteur de la croissance du Cambodge », a déclaré le chargé d’affaires de l’ambassade des États-Unis, Michael Newbill, lors d’une présentation en avril sur l’impact potentiel de la guerre commerciale américano-chinoise au Cambodge. . « [La Chine] est maintenant largement dominante dans tous les secteurs. »

Un manque de diversification des partenaires économiques pourrait avoir de graves conséquences pour le Cambodge: si son secteur dépend de plus en plus des financements et des marchés chinois, un ralentissement de la croissance chinoise pourrait signifier la même chose pour le Royaume.

Selon le dernier rapport de la Banque mondiale, la Chine est confrontée à des obstacles au commerce qui devraient se traduire par une croissance légèrement inférieure de 6,2% par rapport à 6,6% l’an dernier – un risque que la Banque mondiale a identifié comme l’une des principales causes du ralentissement projeté du Cambodge. Croissance de 7,5% en 2018 pour une croissance prévue de 7% en 2019.

« Compte tenu de la forte dépendance du Cambodge sur les entrées de capitaux en provenance de Chine, un ralentissement marqué de l’économie chinoise freinerait les perspectives de croissance », indique le dernier communiqué de la Banque mondiale. «Il est essentiel que le pays entreprenne des réformes structurelles, en particulier celles qui peuvent contribuer à améliorer le climat des investissements.»

Une autre cause majeure de ce ralentissement est bien entendu les risques pesant sur l’industrie du vêtement et du textile en plein essor du pays, qui constitue depuis longtemps l’un des principaux piliers de l’économie locale. Avec la récente décision de la Commission européenne d’envisager le retrait de l’accord «Tout sauf les armes» et avec le Congrès américain qui examine actuellement les avantages du Système de préférences généralisées (SPG) du Cambodge, son accès en franchise de droits de douane aux marchés occidentaux se rétrécit rapidement.

En mars, le Premier ministre Hun Sen a annoncé une série de réformes gouvernementales visant à «renforcer la compétitivité et la diversification de l’économie» dans le Royaume, en partie à cause de cette menace et en partie à cause du classement constamment bas du Cambodge pour sa facilité à faire des affaires. Les réformes proposées permettraient de réduire les coûts logistiques, les coûts d’électricité, d’améliorer la productivité et de répondre aux questions en suspens concernant le nouveau droit du travail du Royaume.

De tels efforts seront déterminants pour la croissance future, ont déclaré des représentants de la Banque mondiale; Afin de diversifier les sources de revenus et d’investissement du Royaume et d’attirer des financements extérieurs à la BRI, des améliorations logistiques seront nécessaires.

« Je pense que la diversification est toujours une bonne chose », a déclaré Ly Sodeth, économiste pays de la Banque mondiale, lors du lancement du dernier rapport de la Banque mondiale, intitulé « Managing Headwinds ». Il a toutefois ajouté que tant que le niveau de surendettement du Cambodge restera faible, la Banque mondiale ne sera pas trop préoccupée par la montée en puissance des projets d’IRB dans tout le pays.

Mais le véritable impact du programme BRI n’est pas nécessairement qu’il entraîne l’endettement du Royaume, bien que les détails de chaque accord BRI soient rarement divulgués au public; le problème est plutôt que, alors que le financement de la BRI afflue au Cambodge, les investisseurs internationaux ont la perception que le Royaume soutiendra injustement la Chine dans toute future offre ou tout conflit d’intérêts.

« Il y a maintenant une perception qu’il n’y a pas de conditions de concurrence équitables, vis-à-vis des entreprises chinoises au Cambodge – les transactions au Cambodge sont structurées spécifiquement pour les entreprises chinoises, et aucune autre offre n’est retenue », a déclaré Newbill, citant la récente projets d’aéroports, l’autoroute de Sihanoukville et les concessions sur Koh Kong comme exemples d’appels d’offres qui semblaient avoir été remportés par des entreprises chinoises sans concurrence loyale.

« Personne ne connaît les conditions de ces offres ou ce qui était proposé, il n’y a donc aucune possibilité pour les entreprises américaines – ni pour aucune autre entreprise – de soumissionner pour ces projets », a-t-il déclaré, ajoutant que cette transparence – du processus d’adjudication et des termes de la accords acceptés – est essentiel pour les investisseurs étrangers hors de Chine à considérer le Cambodge comme une destination viable pour faire des affaires.

«Notre politique est très claire. Nous voulons être amis avec tout le monde », a déclaré Sok Siphana, avocat au Cambodge et chef du cabinet d’avocats Sok Siphana and Associates. « Mais oui … [l’investissement] est principalement chinois. »

Siphana a ajouté que, même s’il craignait que l’économie chinoise ne soit lourdement affectée par les guerres commerciales imposées par les Occidentaux et d’autres phénomènes mondiaux, « si la Chine ralentissait, le Cambodge serait également touché ».

« Le Cambodge ne veut pas être à la merci d’un autre pays », a-t-il déclaré. « Mais quand tu es pauvre, tu traînes avec le type qui est un peu plus riche. »

Pour attirer à long terme une source variée d’investissements directs nationaux et étrangers, le Cambodge n’a pas besoin de refuser les investissements BRI – mais il convient de choisir les projets qu’il choisira de poursuivre dans le cadre de ce programme, a déclaré Yong Sarah Zhou, résidente. représentant du Fonds monétaire international.

« Notre évaluation est que la dette du Cambodge est soutenable … pour le moment », a déclaré Zhou. « Cependant, il y a un risque, si ces [projets BRI] tournent mal… quand la demande pour eux sera insuffisante. »

L’avenir devrait donc être axé sur le choix des projets BRI les plus cruciaux pour le développement des infrastructures et qui, à leur tour, attireraient les investissements d’un large éventail de pays et d’entreprises. Les projets qui améliorent la production d’énergie et réduisent les coûts de l’électricité sont, par exemple, les principaux projets que le Royaume doit poursuivre dans le cadre du programme BRI, tout comme les projets de promotion de l’agriculture, qui ont récemment été décrits dans les derniers mémorandums d’entente relatifs à l’initiative BRI.

Le Cambodge et la Chine continueront probablement de voir les fruits de leurs relations mutuellement bénéfiques au cours des prochaines années. Mais alors que l’arbre nouvellement planté de Hun Sen pousse haut à Pékin, le Royaume devrait s’efforcer de prendre des décisions pondérées concernant les projets BRI qu’il a choisi de poursuivre. Et, grâce à des efforts pour accroître la transparence, améliorer la logistique et diversifier les industries, le Cambodge a la possibilité de prouver que son environnement économique dynamique permet de soutenir les projets et attirer les investisseurs potentiels dans le pays.

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