L’Italie espère que l’accélération de l’action climatique conduira à une coopération avec la Chine, mais elle s’inquiète de la concurrence avec la Chine dans l’économie verte, écrit Rudi Bressa.

Les experts italiens ne doutent plus de la détermination de la Chine à agir sur le changement climatique. Cette confiance découle de l’engagement récent de la Chine à atteindre la neutralité carbone avant 2060, et de la réaffirmation de son engagement envers les objectifs de l’accord de Paris lors d’un sommet des dirigeants européens et chinois en septembre.

Toutefois, la certitude que la Chine exploitera pleinement les opportunités commerciales offertes par la transition vers une économie durable a fait craindre que sa puissance économique ne désavantage l’Italie.

« La Chine a compris que l’avenir des investissements réside dans l’économie verte », déclare Raimondo Orsini, directeur de la Fondation italienne pour le développement durable, qui soutient les entreprises et les organisations pour qu’elles deviennent plus durables.

La Chine a longtemps joué un rôle majeur dans le secteur de l’énergie verte en Italie. « Une grande partie du marché photovoltaïque italien vient de Chine », déclare Luca Lacoboni, responsable de la campagne climat et énergie de Greenpeace Italie. La Chine domine la chaîne mondiale d’approvisionnement en énergie solaire, y compris la fabrication des plaquettes de silicium – de fines tranches de semi-conducteurs utilisées dans les cellules solaires.

Les investissements directs étrangers chinois en Italie sont passés de 573 millions d’euros en 2015 à 4,9 milliards en 2018, selon le Comité parlementaire italien pour la sécurité de la République (Copasir). Le rapport note qu’une grande concentration des investissements chinois a été réalisée dans des entreprises perçues comme ayant une valeur stratégique élevée, en particulier dans les secteurs de l’énergie et des réseaux.

Par exemple, les opérateurs italiens d’infrastructures énergétiques et gazières Snam et la société chinoise State Grid International Development (SGID), une filiale de la société chinoise State Grid Corporation, ont signé un accord qui pourrait ouvrir la voie à l’utilisation des technologies italiennes de biogaz et de biométhane pour produire de l’électricité dans la Chine rurale. Les partenaires veulent également évaluer une éventuelle collaboration dans le domaine de la maintenance et de l’optimisation des réseaux de transport et des sites de stockage de gaz naturel dans deux autres pays où SGID opère – l’Australie et le Portugal. Avant même ces accords, la SGID et la Snam étaient déjà liées financièrement. En 2014, la SDIG a dépensé environ 2 milliards d’euros pour acquérir 35 % de la holding CDP Reti avec une participation de 30 % dans la Snam et de 29,9 % dans Terna, le propriétaire du réseau national italien.

Mais la forte implication de la Chine dans le secteur italien de l’énergie verte a fait craindre une dépendance croissante aux technologies chinoises, tant en Italie que dans l’UE. Dans une décision controversée, l’Italie a adhéré à l’initiative « Belt and Road » en mars 2019. Après avoir été en place pendant près de cinq ans, les mesures antidumping et antisubventions de l’UE sur les panneaux solaires en provenance de Chine ont expiré.

« Certaines personnes attisent encore les flammes à propos d’une prétendue invasion de produits chinois sur le marché, mais cela est davantage dû à notre incapacité à jouer un rôle productif qu’aux démérites chinois », déclare Mariagrazia Midulla, responsable du climat et de l’énergie au WWF Italie.

« Nous devrions éviter de mettre un frein aux actifs environnementaux qui peuvent améliorer la décarbonisation, afin de contribuer à créer un système qui, au lieu d’être mis en place sur la concurrence pure, peut être mis en place sur la coopération ».

Des doutes subsistent également sur les mesures fiscales aux frontières et sur une taxe carbone, qui ont souvent été proposées ces dernières années. « Il y a seulement un an, la Chine a ouvertement critiqué la proposition de l’UE d’une taxe sur le carbone à la frontière. Une adoption crédible de l’engagement de neutralité carbone en exemptera la Chine, ne laissant que les États-Unis comme principal partenaire commercial de l’UE affecté par la mesure », déclare Massimo Tavoni, directeur de l’Institut européen d’économie et d’environnement RFF-CMCC à Milan.

Toutefois, la Chine n’est pas seulement intéressée par le déblocage du marché italien pour ses produits, mais aussi par l’utilisation de produits italiens, déclare M. Orsini, de la Fondation pour le développement durable. « Nous savons que la Chine s’intéresse toujours à nos technologies », déclare M. Orsini.

« La promesse [climatique] de la Chine pourrait indirectement influencer la transformation [à faible teneur en carbone] de l’UE de plusieurs manières. Le changement technologique va s’accélérer, en particulier pour les technologies telles que le stockage des batteries et l’électrification, dans lesquelles la Chine devrait investir le plus », explique Tavoni. « Cela facilitera l’économie de la transition en Europe également, mais pourrait aussi rendre l’Europe plus dépendante des matières premières et des technologies chinoises ».

Mais la question reste de savoir si la coopération entre la Chine et l’UE peut stimuler l’action en faveur du climat au niveau mondial. « C’est beaucoup plus difficile à prévoir. La Chine et l’UE ne suffisent probablement pas à elles seules à catalyser l’action à l’échelle mondiale. Il faudrait que d’autres grands pays émetteurs se joignent à nous », explique M. Tavoni. Il met également en garde contre le fait que « les objectifs climatiques de l’UE, y compris de l’Italie, sont clairs, mais la manière exacte dont ils seront atteints reste incertaine ».

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Rudi Bressa est journaliste indépendant en environnement et scientifique et consultant en développement durable.