En raison de l’émergence de nouvelles opportunités dans le domaine de la santé et des technologies numériques, les projets d’infrastructure financés par la Chine dans le cadre de la BRI en Amérique latine ont ralenti dans la région.

Cette perturbation, engendrée par la pandémie de Covid 19, a eu un impact sur le programme phare de la Chine, l’initiative la ceinture et la route (BRI en anglais), en matière d’investissements et de projets d’infrastructure à l’étranger. La nature, le rythme et la portée de ce programme sont susceptibles de changer en Amérique latine à court et à long terme.

Divers projets soutenus par la Chine dans le cadre de la BRI sont au point mort dans la région, car la crise du Covid-19 a affecté la fabrication, les chaînes d’approvisionnement et la circulation des personnes et des biens. De nombreux pays sont bloqués depuis des mois, autorisant uniquement les activités essentielles.

En parallèle, cette année, les nouveaux projets d’infrastructure entre la Chine et l’Amérique latine se sont amoindri et aucun nouveau pays n’a officiellement signé d’accord BRI. Certains sont de plus en plus préoccupés par le paiement de la dette envers la Chine, car leurs économies sont confrontées à de grandes difficultés.

“Nous entrons dans une nouvelle phase de la BRI en Amérique latine, car la Chine a été contrainte de modifier son programme d’initiative la ceinture et la route.” a déclaré Ricardo Barrios, analyste au sein du groupe consultatif de RWR. “La Chine doit faire face à des difficultés économiques internes et devient désormais plus sélective sur la façon dont elle utilise son argent.”

Lancée en 2013, l’initiative BRI vise à faire revivre l’ancienne route de la soie et les routes commerciales maritimes, ainsi qu’à développer de nouveaux liens et à renforcer la coopération économique et politique entre les pays et régions participants. Les pays d’Amérique latine ont commencé à se joindre à l’initiative en 2017, 19 pays ayant maintenant signé un accord.

En une décennie, seulement, les échanges commerciaux entre la Chine et l’Amérique latine ont été multipliés par plus de 20, les partenaires régionaux ayant signé des centaines d’accords et commencé à travailler sur des dizaines de projets clés dans les domaines de l’énergie, des transports et des infrastructures dans des endroits stratégiques. Les diplomates ont décrit la région comme une « extension naturelle » de l’initiative BRI.

“Le coronavirus change beaucoup de choses, tant pour la Chine que pour l’Amérique latine. Au vu des circonstances actuelle, l’initiative BRI n’est plus une priorité, car tout le monde est préoccupé par le virus”, a dit Pepe Zhang, directeur associé du “Adrienne Arsht Latin America Center” à l’Atlantic council. “Pour le moment, la situation fait que l’initiative passe à l’arrière-plan”.

Les espoirs et les rêves de la BRI en Amérique latine

Pour les pays d’Amérique latine qui ont déjà dit oui à l’initiative, des liens plus étroits avec la Chine par le biais de la BRI étaient censés apporter des fonds pour les projets d’énergie, de routes et de ports, entre autres avantages. Toutefois, cela n’a pas nécessairement été le cas jusqu’à présent, et les fonds chinois ont diminué ces dernières années.

Margaret Myers, directrice du programme Asie et Amérique latine pour le dialogue interaméricain, a déclaré qu’en plus d’une relation plus amicale avec la Chine, les avantages directs n’ont pas été aussi clairs. Elle a énuméré quelques exceptions, comme l’obtention par la Bolivie d’un accès plus facile pour certaines de ses exportations vers le marché chinois.

« C’est un moyen que la Chine utilise pour souligner ses propres engagements en faveur du développement et de la croissance d’un pays donné. Si un pays signe la BRI, la Chine y voit un geste symbolique très important, surtout maintenant que l’initiative est contestée par les États-Unis et d’autres pays développés », a-t-elle expliqué.

L’Argentine, le Brésil, la Colombie et le Mexique, les quatre plus grandes économies d’Amérique latine, représentant environ 70 % de son PIB, n’ont pas encore signé d’accord BRI, ce qui montre que l’initiative suscite encore quelques doutes dans la région. En raison d’un changement récent d’administration, l’Argentine pourrait éventuellement prendre la décision de signer.

Cependant, ils ont tous conclu des accords de coopération bilatéraux avec la Chine et accueillent des projets d’infrastructure chinois. Cela a soulevé des questions sur ce qui peut réellement être classé comme un projet BRI, ce que la Chine a essayé de clarifier dans des directives et documents récents.

« Même la Chine ne sait pas exactement ce qu’est la BRI. Beaucoup de choses existaient déjà avant l’initiative et maintenant elles feront partie de cette initiative », a déclaré Alvaro Mendez, co-fondateur de la LSE Global South Unit. « L’Amérique latine essaie encore de comprendre ce que cette initiative implique réellement. Les décideurs politiques de la région confondent cette question avec d’autres.

Pour l’Amérique latine, les risques sociaux et environnementaux sont au premier plan des préoccupations de la BRI. Les organisations non-gouvernementales ont contesté plusieurs projets chinois dans la région, dont beaucoup ont été labellisés dans le cadre de la BRI, pour violation des droits de l’homme et non-respect des normes environnementales.

Mais ce n’est pas le seul problème. Ces dernières années, des pays comme le Venezuela et l’Équateur ont reçu d’importants prêts de la Chine et ont maintenant un ratio dette/PIB élevé, avec un remboursement qui sera difficile en pleine crise économique exacerbée par la pandémie.

Le mois dernier, la Chine a annoncé qu’elle cherchait à alléger la dette des pays en développement, principalement en Afrique, par le biais de l’initiative de suspension de la dette du G20. Aucune annonce n’ayant été faite jusqu’à présent pour l’Amérique latine, le scénario le plus probable sera une plus grande flexibilité dans le paiement des intérêts et les conditions, selon les experts.

« La Chine fera probablement preuve de souplesse à l’égard de la dette latino-américaine. Mais cela ne signifie pas qu’il faille oublier la dette », a déclaré M. Barrios. « La Chine ne peut pas s’attendre à la même chose qu’avant la pandémie, et faire preuve de flexibilité sera efficace pour obtenir la bonne volonté de la région. Mais ce sera au cas par cas.”

En attendant, la compagnie pétrolière d’État Petroecuador envisage de signer un nouveau contrat d’exportation de pétrole de cinq ans avec la Chine en échange d’un financement de l’État chinois de 2,4 milliards de dollars entre juin et octobre 2020. Entre 300 et 400 millions de dollars, seraient utilisés pour rembourser une partie de la dette existante de l’Équateur envers la Chine.

Nouveaux domaines de coopération

La Chine étant largement concentrée sur sa propre reprise économique, il est peu probable que des investissements dans de grands projets d’infrastructure et d’énergie dans les pays d’Amérique latine qui ont souscrit à la BRI se profilent à l’horizon, du moins à court terme.

Toutefois, la pandémie ouvre de nouvelles perspectives à la Chine et à ses initiatives dans toute la région, en particulier la route de la soie de la santé et la route de la soie numérique. Les experts s’accordent à dire que ces deux domaines ont un grand potentiel d’avenir.

La route de la soie de la santé a pris de l’ampleur avec l’épidémie de coronavirus, de nombreux pays de la région recevant des dons ou achetant des fournitures médicales en Chine. En même temps, la route de la soie numérique est également en plein essor avec la pandémie, les pays utilisant des solutions numériques d’inspiration chinoise pour combattre le Covid-19.

Les entreprises chinoises déjà bien établies dans l’ensemble de la BRI, telles que Huawei, Alibaba et Tencent, pourraient considérer l’Amérique latine comme un choix logique pour étendre leurs activités. Cela pourrait également être le cas pour le secteur chinois de la technologie médicale.

Pour l’Amérique latine, un domaine d’intérêt spécifique sera le déploiement de la technologie 5G. Sur les cinq sociétés dans le monde qui proposent des systèmes de télécommunications 5G complets, deux sont chinoises : ZTE et Huawei. Ce dernier a étendu sa présence dans toute la région ces dernières années.

« La Chine est un important fournisseur d’équipements et de technologies de télécommunications et essaie de positionner ses entreprises à l’étranger », a déclaré M. Myers. « C’est une industrie essentielle pour la Chine qui a reçu le soutien du gouvernement. Il y aura des entreprises qui pourront investir à l’étranger dans ce secteur.

La pause imposée par la pandémie représente également une occasion de réfléchir à la manière dont l’initiative BRI peut être améliorée, a écrit le chercheur chinois Xianbai Ji dans une récente chronique. Il s’agit notamment de trouver de nouveaux moyens de financer des projets au-delà des prêts politiques chinois et des banques commerciales d’État, ainsi que de discuter des questions d’endettement.

« Pour les pays situés le long du périphérique et de la route, la tâche principale est de contrôler l’impact de la BRI sur la dette du gouvernement », a-t-il soutenu. « Les pays devraient formuler des stratégies d’infrastructure spécifiques pour clarifier le rôle de la BRI dans leurs plans nationaux de développement social et économique à long terme.


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Par Audrey Dubosc. Traductrice